Analizamos las ventajas y desventajas del lento crecimiento de la población en EE. UU.

Con la inmigración estabilizándose y una tasa de natalidad en declive, Estados Unidos puede estar entrando en una era de crecimiento demográfico sustancialmente menor, dijeron los demógrafos.

Analizamos las ventajas y desventajas del lento crecimiento de la población en EE. UU.
Un centro de cuidado infantil en Queens.Kirsten Luce para The New York Times

La población de EE.UU. creció solo un 7.4 por ciento durante la última década, el aumento más pequeño desde la década de 1930, informó ayer la Oficina del Censo. Esta mañana, quiero explicar por qué y hablar sobre las ventajas y desventajas de un crecimiento demográfico más lento.

Por The New York Times | Fuente: Oficina del censo de Estados Unidos

La principal causa de la desaceleración de la población es la disminución de la tasa de natalidad. Hoy en día, el adulto estadounidense promedio en edad fértil tiene un 17 por ciento menos de niños que en 1990 y aproximadamente un 50 por ciento menos que en 1960. Estados Unidos todavía tiene una tasa de fertilidad más alta que Japón y Alemania, pero está en el mismo rango que Gran Bretaña y Suecia y por debajo de Francia e Irlanda. Ahora hay más estadounidenses de 80 años y mayores que niños de 2 años o menos.

El segundo factor detrás del lento crecimiento de la población es una disminución de la inmigración legal durante la presidencia de Donald Trump. (La inmigración ilegal no parece haber cambiado significativamente).

Las ventajas de un menor crecimiento

Hay algunas ventajas de un crecimiento demográfico más lento. Una tasa de natalidad más baja puede expandir las oportunidades económicas para las mujeres, especialmente porque los EE. UU. Tienen programas de cuidado infantil relativamente endebles. Históricamente, las tasas de natalidad han disminuido a medida que las sociedades se vuelven más educadas y más ricas.

Los niveles más bajos de inmigración también pueden tener ventajas. Los grandes aumentos salariales para los trabajadores estadounidenses durante mediados del siglo XX tuvieron muchas causas, incluidos sindicatos fuertes, logros educativos en aumento y altas tasas de impuestos sobre los ingresos más altos. Pero las estrictas restricciones a la inmigración de ese período también influyeron.

"La restricción de la inmigración, al hacer más escasa la mano de obra no calificada, tendió a apuntalar los salarios", escribió el historiador laboral Irving Bernstein en un libro de 1960. Los economistas Peter Lindert y Jeffrey Williamson han señalado que la desigualdad económica disminuyó más a mediados del siglo XX en países con un crecimiento más lento de la fuerza laboral.

Y las grandes desventajas

Sin embargo, en general, la desaceleración en el crecimiento de la población es probablemente un negativo neto para Estados Unidos, como han argumentado tanto los conservadores (como Ross Douthat) como los liberales (como Michelle Goldberg).

Por un lado, las encuestas muestran que muchos estadounidenses quieren más hijos de los que están teniendo, como señaló Claire Cain Miller de The Times. Pero el lento crecimiento de los ingresos y la escasez de buenas opciones de cuidado infantil han llevado a algunas personas a decidir que no pueden permitirse tener tantos hijos como les gustaría. La disminución de la tasa de natalidad, en otras palabras, es en parte un reflejo del fracaso de la sociedad estadounidense para apoyar a las familias.

(El presidente Biden quiere abordar estos problemas expandiendo los programas de cuidado infantil y prekínder y extendiendo un crédito tributario por hijos en el reciente proyecto de ley de alivio del Covid-19. Esas propuestas serán parte de su discurso ante el Congreso que presentará próximamente.

Un segundo problema con el lento crecimiento de la población tiene que ver con los asuntos globales. Estados Unidos enfrenta ahora el desafío más serio a su supremacía desde la Guerra Fría: China. La trayectoria futura del crecimiento económico de los dos países ayudará a determinar su fuerza relativa. Y el crecimiento de la población, a su vez, ayuda a determinar el crecimiento económico, especialmente en una economía avanzada. Para tener alguna esperanza de mantenerse al día con China y su población mucho más grande, Estados Unidos probablemente necesitará aumentos de población más grandes que los que ha tenido recientemente.

Visto en estos términos, la desaceleración de la población es una amenaza para la seguridad nacional. "No conozco un precedente de un país dinámico que básicamente ha dejado de crecer", escribió Derek Thompson de The Atlantic.

En el reciente libro de Matthew Yglesias, "Mil millones de estadounidenses", sostiene que Estados Unidos debería aumentar rápidamente la inmigración legal para elevar la producción económica. “Estados Unidos debería aspirar a ser la nación más grande del mundo”, escribe Yglesias, autor de un boletín de Substack. La única alternativa realista para ese papel es China, un país autoritario que está encarcelando a sus críticos y cometiendo atroces abusos contra los derechos humanos.

Los niveles más altos de inmigración también tienen un beneficio directo: más de los millones de personas en todo el mundo que quieren mudarse a los EE. UU. Tienen la oportunidad de hacerlo.Los cambios complicarán los esfuerzos de los demócratas para retener el control de la Cámara el próximo año y ganar el Colegio Electoral en el futuro.