La variante Delta está enviando más niños al hospital ¿Están también, más enfermos?

Aún no está claro si la variante Delta causa una enfermedad más grave en los niños, pero su alto nivel de infecciosidad está provocando un aumento de casos pediátricos de Covid-19.

La variante Delta está enviando más niños al hospital ¿Están también, más enfermos?

Aún no está claro si la variante Delta causa una enfermedad más grave en los niños, pero su alto nivel de infecciosidad está provocando un aumento de casos pediátricos de Covid-19.

Pilar Villarraga había pasado gran parte del verano contando los días hasta el cumpleaños de su hija Sophia. A principios de agosto, Sophia cumpliría 12 años y sería oficialmente elegible para una vacuna Covid-19. "No quería que ella comenzara la escuela sin la vacuna", dijo la Sra. Villarraga, quien vive en Doral, Florida.

Y luego, a fines de julio, solo dos semanas antes del cumpleaños histórico, Sophia contrajo el coronavirus. Al principio, solo tenía fiebre, pero el 25 de julio, después de cuatro días tranquilos convalecientes en casa, le empezaron a doler las costillas. Al día siguiente, la Sra. Villarraga la llevó a la sala de emergencias, donde las radiografías de tórax revelaron que Sophia había desarrollado neumonía. Pronto comenzó a toser sangre.

Sophia fue admitida de inmediato en el Nicklaus Children's Hospital, en Miami. Sus padres y sus amigos estaban en estado de shock. "No pensé que los niños pudieran enfermarse tanto", dijo Villarraga.

Pero Sophia fue una de los aproximadamente 130 niños con Covid-19 que fueron admitidos en un hospital de EE. UU. Ese día, según los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades. Ese número ha ido aumentando desde principios de julio; del 31 de julio al 6 de agosto, 216 niños con Covid fueron hospitalizados todos los días, en promedio, casi igualando las 217 admisiones diarias durante el pico de la pandemia a principios de enero.

Los hospitales en las zonas calientes de contagio del coronavirus se han visto particularmente afectados. En un solo día de la semana pasada, el Hospital de Niños de Arkansas, en Little Rock, tuvo 19 niños hospitalizados con Covid; Johns Hopkins All Children's Hospital, en St. Petersburg, Florida, tenía 15; y Children’s Mercy Kansas City, en Missouri, tenía 12. Todos tenían varios niños en la unidad de cuidados intensivos.

Estos números han provocado preocupaciones de que lo que alguna vez pareció ser el lado positivo de esta pandemia, que Covid-19 en su mayoría obvió a los niños, podría estar cambiando. Algunos médicos en el frente dicen que están viendo más niños críticamente enfermos que en cualquier punto anterior de la pandemia y que es probable que la variante Delta altamente contagiosa sea la culpable.

"Todo el mundo está un poco nervioso por la posibilidad de que la variante Delta pueda ser, de alguna manera, más peligrosa en los niños", dijo el Dr. Richard Malley, especialista en enfermedades infecciosas pediátricas del Boston Children's Hospital.

Sophia contrajo Covid dos semanas antes de cumplir 12 años, cuando los niños son oficialmente elegibles para recibir la vacuna. Crédito ... Alfonso Durán para The New York Times

La mayoría de los niños con Covid-19 tienen síntomas leves y todavía no hay suficiente evidencia para concluir que Delta causa una enfermedad más grave en los niños que otras variantes, dijeron los científicos.

Lo que está claro es que una confluencia de factores, incluido el contagio de Delta y el hecho de que las personas menores de 12 años aún no son elegibles para vacunarse, está enviando más niños al hospital, especialmente en áreas del país donde el virus está aumentando. "Si tiene más casos, en algún momento, por supuesto, llegará a los niños", dijo el Dr. Malley.

Casos en subida

Muchos hospitales infantiles esperaban un verano tranquilo. Varios virus infantiles comunes y corrientes son menos comunes durante los meses más cálidos, y las tasas nacionales de Covid habían estado disminuyendo durante la primavera.

Pero el mes pasado, cuando Delta se expandió, eso comenzó a cambiar. "La cantidad de pruebas positivas de Covid comenzó a aumentar a principios de julio", dijo Marcy Doderer, presidenta y directora ejecutiva del Arkansas Children's Hospital. "Y entonces fue cuando realmente empezamos a ver que los niños se enfermaban".

Las vacunas son efectivas contra Delta, y brindan una protección poderosa contra enfermedades graves y la muerte, pero los niños menores de 12 años aún no son elegibles para ellas. Entonces, a medida que se vacunan más y más adultos, los niños constituyen una parte cada vez mayor de los casos de Covid; entre el 22 y el 29 de julio, representaron el 19 por ciento de los casos nuevos reportados, según la Academia Estadounidense de Pediatría.

“Son los que no están vacunados”, dijo la Dra. Yvonne Maldonado, especialista en enfermedades infecciosas pediátricas de Stanford Medicine y presidenta de A.A.P. Comité de Enfermedades Infecciosas. "Ahí es donde estamos viendo todas las nuevas infecciones".

Desde el 22 de julio hasta el 29 de julio, se informaron casi 72.000 nuevos casos de Covid pediátricos, casi el doble que en la semana anterior, según la asociación. En el Johns Hopkins All Children’s Hospital, 181 niños dieron positivo al virus en julio, frente a los 12 de junio.

La mayoría de esos niños tienen síntomas relativamente leves, como secreción nasal, congestión, tos o fiebre, dijo el Dr. Wassam Rahman, director médico del centro de emergencias pediátricas de All Children. “La mayoría de los niños no están muy enfermos”, dijo. “La mayoría irá a casa y será tratada con cuidados preventivos en casa. Pero, como puedes imaginar, las familias tienen miedo ".

Una pequeña parte de los niños desarrolla una enfermedad grave, y se presenta en el hospital con neumonía o dificultad respiratoria.

De los 15 niños con Covid-19 que fueron hospitalizados en el Children's Hospital de New Orleans a finales de la semana pasada, cuatro, incluido un bebé de 3 meses, estaban en cuidados intensivos, dijo el Dr. Mark Kline, médico en jefe del hospital. Ninguno de los niños, incluidos los ocho que tenían la edad suficiente para ser elegibles, había sido vacunado.

Haylee Ramos, de 10 años, recibe una prueba con hisopo de Covid en un sitio de pruebas móvil alojado por el Departamento de Salud de Florida del condado de Manatee en Palmetto, Florida, en agosto. Crédito ... Octavio Jones / Reuters

Diferencias de la Variante Delta

A la Sra. Villaraga no se le dijo si Sophia tenía la variante Delta, pero más del 80 por ciento de los casos nuevos en los Estados Unidos son causados por Delta, el C.D.C. y los médicos dijeron que está claro que Delta está detrás del aumento de las infecciones infantiles.

Lo que sigue sin conocerse es si los niños que están infectados con Delta en realidad se están enfermando más de lo que estarían si hubieran contraído una variante diferente, o si Delta, que es aproximadamente el doble de transmisible que el virus original, es tan infeccioso que muchos más niños se están enfermando.

Hay algunas pruebas emergentes, principalmente a partir de datos sobre adultos, de que Delta puede causar una enfermedad más grave. Los estudios en Canadá, Escocia y Singapur, por ejemplo, han sugerido, de diversas formas, que es más probable que Delta conduzca a la hospitalización, cuidados intensivos o muerte.

Pero la investigación es preliminar, dijeron los expertos, y todavía no hay suficientes datos buenos sobre la gravedad de los casos de Delta en los niños.

"No hay evidencia firme de que la enfermedad sea más grave", dijo el Dr. Jim Versalovic, patólogo en jefe y pediatra interino en jefe del Texas Children's Hospital, en Houston, donde alrededor del 10 por ciento de los niños ahora dan positivo por el virus, hasta de menos del 3 por ciento en junio. "Ciertamente estamos viendo casos graves, pero hemos visto casos graves a lo largo de la pandemia".

Aunque no todos los estados informan sus tasas de hospitalización pediátrica, los datos disponibles sugieren que se han mantenido esencialmente estables durante meses. A nivel nacional, aproximadamente el 1 por ciento de los niños infectados con el virus terminan hospitalizados y el 0,01 por ciento muere, según datos de  A.A.P.  Tanto las tasas de hospitalización como de muerte han disminuido desde el verano pasado.

Todavía es posible, por supuesto, que Delta pueda llegar a causar una enfermedad más grave en los niños. Las tasas de hospitalización, que son un indicador rezagado, podrían aumentar en las próximas semanas y meses. Y el síndrome inflamatorio raro pero grave que se desarrolla en algunos niños con Covid-19 puede tardar semanas en aparecer.

"Creo que el tiempo lo dirá, de verdad", dijo el Dr. Rahman. "Necesitamos al menos un mes, tal vez dos meses antes de tener una idea de las tendencias".

Pero en el Reino Unido, donde Delta arrasó con la población antes de que la variante se generalizara en los Estados Unidos, los expertos dicen que no han visto evidencia clara de que la variante esté enfermando más a los niños.

“Hubo una ola, hubo niños que se enfermaron”, dijo la Dra. Elizabeth Whittaker, especialista en inmunología y enfermedades infecciosas pediátricas en el Imperial College de Londres. "Pero no en el tipo de 'Oh, Dios mío, esto es muy diferente, esto es preocupante'".

Oleadas Duales

Independientemente de si Delta resulta ser más grave o no, la variante claramente está impulsando un aumento de nuevas infecciones tanto en niños como en adultos, especialmente en áreas donde la cobertura de la vacuna es baja. “Las tasas entre los niños están aumentando porque las tasas entre los miembros de la familia no vacunados en sus hogares están aumentando”, dijo el Dr. Maldonado.

Y más niños infectados significa más niños hospitalizados. "Es un juego de números en este momento", dijo el Dr. Versalovic.

Para empeorar las cosas, muchos hospitales también informan un aumento muy inusual de niños con virus respiratorio sincitial, una enfermedad contagiosa parecida a la gripe que suele aparecer en otoño e invierno. R.S.V. los casos fueron anormalmente bajos el invierno pasado, probablemente debido a los encierros y las precauciones pandémicas, pero los casos han aumentado a medida que los funcionarios levantan las restricciones y los niños comienzan a mezclarse.

Children’s Mercy Kansas City tuvo casi tres veces más R.S.V. pacientes como pacientes de Covid a fines de la semana pasada, mientras que Texas Children's tuvo casi 1,500 R.S.V positivos. pruebas en los últimos 90 días, dijeron los funcionarios del hospital.

"Eso ha creado un aumento doble", dijo el Dr. Versalovic. "Debido a que ambos virus circulan ampliamente, estamos viendo un impacto mucho mayor".

La combinación de R.S.V. y Covid ha impulsado el Children's Hospital New Orleans al máximo de su capacidad. "No hemos tenido una cama vacía en ninguna de nuestras unidades de cuidados intensivos en seis semanas", dijo el Dr. Kline.

Aún no está claro cuándo los niños menores de 12 años pueden ser elegibles para la vacunación, pero mientras tanto, dijeron los expertos, la mejor manera de reducir el peligro para los niños y aliviar el estrés en los hospitales es que los niños mayores y los adultos se vacunen. lo que ayudará a frenar la propagación de Delta.

“La forma más segura de no saber nunca si Delta es más agresiva con los niños que la cepa original es mejorar realmente la vacunación”, dijo el Dr. Malley.

Traducido del artículo: The Delta Variant Is Sending More Children to the Hospital. Are They Sicker, Too? escrito por Emily Anthes para The New York Times